Geschiedenis

Geschiedenis van de Wilfordboten

Het verhaal van de Wilfordboten begint in 1826, wanneer de Engelse familie Wilford uit Brompton-Near-Northallerton zich in Temse vestigt. William Wilford is vlaskoopman en start er een zeildoekweverij.

Om de handel te stimuleren heeft hij een gedurfd plan, namelijk Temse en de Schelde-oevergemeenten verbinden met de haven van Antwerpen door een stoomvaartdienst.

Zo wordt op 11-04-1857 de Naamloze Vaartmaatschappij voor Schelde en Rupel opgericht, in de volksmond gekend als de “Wilfordboten”. Vanaf 01-08-1857 wordt dagelijks van en naar Antwerpen gevaren. Het schip is ingericht voor het vervoer van reizigers en het bergen van koopwaar.

Op het einde van de 19de eeuw neemt John Wilford het roer over van zijn vader. Over hem wordt gezegd dat hij een man is “die voorziet en berekent voor de toekomst, die zijn eigen belangen terzijde schuift voor het geluk en de welvaart der Vaartlijn”.

De familie Wilford is een ondernemende familie die zich naast de zeildoekweverij en de Wilfordboten ook nog bezighoudt met andere uitdagingen. De broer en neef van John bouwen in 1897 hun eerste auto en nemen zelfs deel aan verschillende wedstrijden. Ze bouwen ook fietsen, en in 1909 bouwen ze een biplane (tweedekker) en helpen ze bij de organisatie van de vliegweek te Temse en Bornem in 1912.

Ook op muzikaal vlak scheert de familie Wilford hoge toppen. Arthur Wilford (1851–1926), een bekend pianovirtuoos en componist, studeerde in Leipzig, Wenen, Praag en in Italië. Hij componeerde tal van muziekstukken die ook nu nog worden gespeeld.

Na de dood van zijn vader neemt Ernest Wilford in 1894 het roer over. Hij is een man met vooruitstrevende gedachten en een onverschrokken ondernemingsgeest die zowel in binnen- als buitenland erkenning geniet.

Duizenden bezoekers komen naar Temse om er paling in ’t groen te eten en voor vele Waaslanders zijn de Wilfordboten het enige vervoermiddel om naar Antwerpen te reizen.

In 1903 komt Wilford V naar Temse, een stoomboot van 45 m lang en 5,80 m breed. Het schip heeft een ruim bovendek, prachtige salons en is geheel elektrisch verlicht.

In 1907 zijn er grote feestelijkheden ter gelegenheid van het 50-jarige bestaan van de Wilfordboten, en in 1932 wordt het 75-jarige bestaan gevierd.

Tal van prominenten, onder wie koning Leopold II, komen naar Temse en Antwerpen.

Bij het uitbreken van de oorlog in 1914 stelt Ernest Wilford zijn schepen gratis ter beschikking van het Belgisch leger “voor de bevoorrading der forten van de Benedenschelde”, en dit tot de val van Antwerpen. Later slaagt hij erin om de schepen met een list naar Engeland te brengen met aan boord het Engelse hulpdetachement, gekwetste soldaten en het personeel van het Rode Kruis. Na de oorlog kopen ze opnieuw 3 stoomboten om de verbinding tussen Antwerpen en Temse te verzekeren.

Het was een attractie om te zien hoe in de zomermaanden ontelbare toeristen, maatschappijen en scholen van de prachtige stoomboten gebruik maakten om de Schelde en de Rupel op en af te varen.

In 1938, na 81 jaar van ontzaglijke diensten te hebben bewezen aan de inwoners van de Scheldeoevergemeenten, houden de Wilfordboten op te bestaan.
Ernest Wilford overlijdt in 1962 op 94-jarige leeftijd.

Nu, in 2007, willen we die vergane glorie terug leven inblazen.

Frank Apers, Paul de Keersmaecker en Marina Van Rompaey dromen ervan om het watertoerisme en de Wilfordboten weer in ere te herstellen. Met dezelfde geestdrift en kennis willen ze mensen de mooie en pittoreske plaatsen langs de Vlaamse waterwegen leren waarderen en ontdekken.

De benedenruimte van hun schip is volledig gewijd aan de historiek van de familie Wilford. Er is een permanente tentoonstelling met beeldmateriaal uit de oude doos.